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1.1 La antropología sociocultural: concepto y ámbito de estudio

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  • La antropología hace referencia a un vasto campo de estudio que, tomando como referencia al ser humano, trata de acercarse a éste en su compleja realidad biológica y cultural. La propia denominación de esta ciencia, compuesta por un prefijo y un sufijo griegos, lo está  sugiriendo. No hay duda de que, con esta denominación, la antropología cumple con el requisito de poseer un objeto de estudio concreto y bien definido: el ser humano. Sin embargo, se trata de un objeto tan amplio que resultaría inabordable. Así se explica que existan distintos sectores dentro de la antropología general, cada uno de los cuales adjetivado de manera diferente.
  • Cuando nos referimos a la antropología sociocultural, así adjetivada, estamos aludiendo al ser humano estudiado como miembro de un grupo social y como integrante de una cultura. En realidad, estamos haciendo mención de realidades similares puesto que, como veremos en el desarrollo de los temas que siguen, los grupos humanos poseen una cultura que les proporciona una imagen o, si se quiere, una identidad, gracias a la cultura que los caracteriza.
  • Puede decirse, por tanto, que la antropología sociocultural estudia las sociedades y las culturas humanas, tratando de descubrir, prioritariamente, los elementos compartidos y las diferencias, con una estrategia holista, esto es, enfocada a la globalidad. Para lograrlo, se vale de una metodología sistemáticamente comparativa. Por tanto, no es una ciencia de lo exótico y de lo singular.
Amerikanska_folk,_Nordisk_familjebok
Nativos americanos

Nordisk familjebok (1904). Licencia: Dominio Público


  • "Antropología cultural" ha sido la denominación al uso en los Estados Unidos desde la época de Franz Boas. De hecho, él y sus discípulos son clasificados como culturalistas. El hecho de que algunos de sus discípulos concedieran a la cultura un carácter superorgánico (A. L. Kroeber y E. Sapir, especialmente), hizo que éste fuera el adjetivo característico de la antropología norteamericana. En el Reino Unido la denominación habitual desde la época de A. R. Radcliffe-Brown ha sido la de antropología social.
  • Mientras que en la primera denominación se enfatiza el hecho productivo del ser humano, la cultura, en el caso de la antropología inglesa se hace lo propio con el hecho de que el ser humano integre una sociedad. Nótese que la denominación norteamericana concede a la antropología un amplísimo campo de estudio. De hecho, la misma, también desde la época de Boas, integró en su seno a la antropología física, la arqueología, la lingüística y la antropología sociocultural.
  • Por el contrario, la antropología inglesa atribuyó a ésta un campo más limitado y especializado de estudio, aunque sin negar el estrecho parentesco de esta antropología con otras ciencias sociales y humanas. De hecho, también en la antropología norteamericana es frecuente la especialización en la antropología social. Lo más importante, y sea como fuere, es que, llámese antropología social o antropología cultural, una y otra comparten un mismo tipo de problemas, de preocupaciones, de métodos y de orientaciones teóricas. Este hecho justifica que esta asignatura se denomine Antropología sociocultural.
  • En la Europa continental es bien sabido que han existido otras denominaciones como etnología, etnografía, etc. A mediados del siglo XX, Claude Lévi-Strauss se esforzó en hacer célebre una unificación conceptual que reserva a la descripción de una cultura el nombre de etnografía, a la fase comparativa el de etnología, y a la elaboración teórica final el de antropología, que en este caso será sociocultural. La propuesta de Lévi-Strauss, admitida plenamente, forma hoy parte de la esencia de la antropología.
  • No hace falta añadir que la antropología física también está presente en las universidades europeas desde el siglo XIX, compartiendo su denominación con el de antropología biológica posteriormente, y siempre dedicada a estudiar al ser humano como organismo físico-biológico. Más antigua es aún la denominación de antropología filosófica, dedicada a reflexionar acerca del ser humano en cuanto psique o espíritu pensante.
  • La antropología social o cultural se encuadra en las ciencias sociales (cuando se adjetiva como social, lo es  por definición), y es una ciencia empírica que formula deducciones verificables acerca de las sociedades y de las culturas de los seres humanos, a partir, no de las suposiciones abstractas, sino de las observaciones sistemáticas llevadas a cabo entre las sociedades de todo el mundo, valiéndose para ello de métodos y técnicas específicos.
  • La antropología social o cultural nació de la necesidad de estudiar las culturas humanas de forma directa, superando las especulaciones acerca de las mismas, con una metodología característicamente cualitativa. El repertorio de sociedades o culturas estudiadas en todo el mundo desde mediados del siglo XIX es muy amplio, y ello ha permitido a esta ciencia afinar progresivamente la comparación intercultural.
  • Las aportaciones científicas de la antropología sociocultural han abocado al conocimiento de conceptos que hoy resulta indispensables en cualquier análisis: etnocentrismo, relativismo cultural, identidad cultural, conflicto interétnico, etc. Algunos temas fundamentales de nuestro tiempo nacieron al tiempo que se desarrollaba la antropología. Pensemos en el de los estudios de género y Margaret Mead, en el de la distinción entre magia y religión a propósito de la obra de Bronislaw Malinowski, o en el de la prohibición del incesto y Claude Lévi-Strauss, por poner algunos sencillos ejemplos.
  • La posición que se adopta al denominar a esta disciplina antropología sociocultural concuerda con las dos denominaciones más extendidas (antropología social y antropología cultural) y, sobre todo, remite a una elaboración teórica y metodológica que es común. Una y otra, la social y la cultural, coinciden en buena parte de su objeto y remiten a problemas y a soluciones que pertenecen tanto a una como a otra. Eso explica que, en contextos académicos, la denominación de antropología social y la de antropología cultural participen de una aceptada sinonimia.
  • Después de todo, se entenderá mejor que, cuando hablamos de la antropología sociocultural, estemos haciendo mención de una ciencia fronteriza con otras ciencias sociales, especialmente con la sociología, así como con el derecho, la ciencia política y la psicología social entre otras. Ya hemos dicho que la antropología social es una ciencia social por definición. Pero también comparte frontera con otras disciplinas que pertenecen a las ciencias sociales y a las humanidades, tales como la historia, la geografía y la filosofía, entre otras, debido a su interés tanto en el conocimiento de las sociedades como en el de las culturas.
  • Una rápida mirada a la formación de los antropólogos que han cultivado la antropología en el pasado y en el presente nos permite descubrir que esta ciencia se ha nutrido en su evolución, de manera muy intensa, de la teoría de muchas de las  ciencias enunciadas, al tiempo que se ha producido un trasvase inverso, lo cual se ha convertido en una extraordinaria fuente de fortaleza para la antropología sociocultural.

 

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